Strange Ancestor

Parody of “Strange Messenger”, words and music by Michelle Dockrey and Tony Fabris

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Parody lyrics ©6/9/2012 by Bob Kanefsky. All rights reserved. The copyright of the original lyrics and music remain with the holder(s) of the original copyright.

23andMe says: “It is likely that every Ashkenazi Jew with mitochondrial DNA from N1b may have inherited it from a single woman who lived less than 2,000 years ago.” Found among Mazandarani, Bedouin, Ashkenazi.

I was exploring my own genome, my sampled DNA,
Seeking personalized medicine, new discoveries every day.
Within my mitochondria, my mother’s mother’s line,
I found signs of one woman from a different tribe than mine.

It’d be nice to think “seduction,” not a widowed bridal slave,
But ’til our sheltered centuries, that’s not how men behaved.
And yet somehow one young woman, in a band of foreign men,
Bore the vestige of a mother she would never see again.

Chorus: So tell me, distant ancestress, from what life were you torn?
Did you grow to love my people, when your granddaughter was born?
Were they neighbors?  Were they nomads?  Had they come for war or trade?
Did you love some merchant’s son or were you captured in a raid?
Did they merely grant you refuge when they saw your village fall?
Do the genes of one strange ancestor tell me anything at all?

No capture’s ever chronicled, except the few that were:
The tales of queens and princesses historians prefer.
Persephone, Penelope, and Helen are a sign
Of how the common people may have married at the time.

There must be dozens like her in my family tree alone.
The truth on other branches is too tangled to be known.
Are my genes the only record where her story’s written down?
For even there, more questions than real answers can be found.

Chorus: So tell me, distant ancestress, from what life were you torn?
Did you grow to love my people, when your granddaughter was born?
Were you Persian or Arabian, exotic, fair, or plain?
Did you hope they’d spare your children, whose father they had slain?
Did you pique the wrong man’s interest, just outside your city wall?
Do the genes of one strange ancestor tell me anything at all?

The genome is reshuffled when inheritance occurs.
Of the genes that built my body, not a single one is hers,
Aside from standard blueprints to construct a human being,
Time devoured all but scattered scraps of scattered genes.

Not even a geneticist, with bits of DNA,
Could now paint a living portrait from a brutal bygone day.
Could I ever come to know her?  Would I even want to try?
Sifting through genetic ruins for the clues to how and why.

Chorus: So tell me, distant ancestress, from what life were you torn?
Did you grow to love my people, when your granddaughter was born?
Did he capture you at sword point, or seduce you with a line?
Was his genome more than two percent Neanderthal like mine?
Did you flee abusive parents?  Did you heed adventure’s call?
Do the genes of one strange ancestor tell me anything at all?

Chorus: To me, it’s just a mystery; it’s centuries too late
For judging my own forebears for my ancestress’s fate.
Dim, intriguing details from a distant time and place.
Remnants of a history that had a human face.

Was she beautiful and gentle, or embittered toward her foe?
What gods might she have worshipped?  What language did she know?
Would her legacy have pleased her?  Would she see me as a curse?
She gave birth to my family by losing all of hers.

Chorus: So tell me, distant ancestress, from what life were you torn?
Did you grow to love my people, when your granddaughter was born?
Did he get you from his warlord as the prize for an attack?
Did you cross his threshold willingly, or carried on his back?
Did he buy you from your father, or just kill him in a brawl?
Do the genes of one strange ancestor tell me anything at all?